原标题:60 周年之际,盘点 NASA 的过去、现在和未来

据 CNET 报道,1958 年 10 月 1
日,美国宇航局(NASA)开始正式运作。自此之后,这家太空机构实现了许多具有里程碑意义的目标,包括阿波罗登月、天空实验室(Skylab)空间站以及航天飞机等。CNET
从中评选出十大最令人敬畏的成就。

编者按:本文编译自CNET原题为“NASA 60th anniversary: All about the space
agency’s past, present and future”的文章。

航天飞机项目

NASA快60岁了。在过去60年里,无论是在火箭领域还是在太空探索领域,NASA都取得了不起的成就,比如登陆月球,开发航天飞机,前往火星表面,远离太阳系。

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到了今天,NASA却遭遇“身份危机”,SpaceX
CEO马斯克、亚马逊创始人贝佐斯给NASA带来一些麻烦。在过去几十年里,不论在美国还是在其它国家,这一领地被政府机构控制,现在许多企业闯了进来。

1972 年,美国宇航局启动了航天飞机计划,这些飞机最终于 2011
年全部退役。在从 1981 年到 2011 年的 30 年中,这些航天飞机将 300
多名宇航员送入低地轨道。

借助NASA
60岁生日这个特殊时间点,我们可以好好回看过去,也可以好好展望一下未来。多年来,NASA一直是美国科技实力的代表,怀抱“敢作敢为”的精神,它积极参与到太空竞赛。接下来,NASA将会参与新一轮竞赛,这一次它的目标是让人类重返月球,并向前推进一步,抵达火星。

阿波罗 11 号飞船

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NASA怎样起步的

俄罗斯可能是首个将人类送入太空的国家,但美国宇航局却是首个将人类送上月球的机构。1969
年 7 月 20 日,人类的足迹首次印在地球以外的天体上。

1958年7月29日,美国总统艾森豪威尔签署《美国公共法案85-568》,创立美国国家航空航天局(NASA)。两个月后,也就是1958年10月1日,NASA(National
Aeronautics and Space
Administration)正式成立。在此之前一年,苏联成功发射Sputnik,它成为第一枚进入地球轨道的卫星,美国政府大受刺激。由此开始,美苏之间的太空冷战拉开序幕。虽然NASA成立背后有着军事上的考量,但是它的使命却和军事没有关系。当时的法令曾说:“这是美国的一项政策,太空活动应该服务于和平这一目的,为全人类造福。”

卡西尼号探测器

请注意,NASA并不是凭空诞生的。事实上,它是从NACA(国家航空咨询委员会,National
Advisory Committee for
Aeronautics)进化而来的,NACA是在一战时成立的,早就已经开始研究火箭技术。

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最初的成就

卡西尼任务是美国宇航局、欧洲航天局(ESA)以及意大利航天局(ASI)1997
年联合推出的探测项目,旨在研究土星。这个任务将于 2017
年结束。通过卡西尼号探测器,科学家们已经对这个巨大的气态行星进行了多年研究,不仅获得了许多太阳系内最惊人的照片,还获得了大量有关土星及其卫星的数据。

1958年10月11日,NASA发射自己的第一个探测器Pioneer I。5个月之后,Pioneer
4飞往月球,1960年4月,它从太空给地球拍下第一张照片(TIROS气象卫星拍摄的)。事实上,最大的飞跃应该是将人类送入太空,注意啦,先将人类送入太空的是苏联,后来美国通过Mercury计划将人类送到太空。1961年5月5日,Alan
Shepard成为美国第一名宇航员,他在亚轨道完成15分钟飞行任务,1962年2月20日,John
Glenn成为第一位进入地球轨道的美国人。

朱诺号探测器

最值得回忆的瞬间

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有些时刻特别具有历史意义,比如Apollo 11和Neil
Armstrong前往月球表面,Neil
Armstrong在月球上“迈出一小步”。1969年7月,人类成功登月,半年多世纪之后,这一刻仍然是NASA最值得回忆的瞬间。不过除此之外还有一些成就值得纪念。

卡西尼号探测器主要以研究土星为目标,而朱诺号的研究对象则为太阳系内最大行星——木星。这个探测器于
2016 年 7 月 4
日到达木星轨道,将按计划完成多次近距离飞越这颗行星的任务,收集更多木星及其卫星的数据。

在长达30年的时间里,太空飞船频频登上新闻头条,它的设计像飞机,是第一艘可以重复使用的航天飞机。飞船多次飞往国际空间站,在那里,Scott
Kelley生活一整年,创下新纪录。另外,NASA多次成功将探测车送往火星,将Voyager探测器送到太阳系边缘,发回许多珍贵照片。

新地平线号探测器

严重的问题

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太空探索总是伴随着失败,有时还会造成人员伤亡。比如Apollo
1项目,它是第一个载人飞行项目,1967年1月,测试时一团火焰喷出,3名船员不幸遇难。挑战者号和哥伦比亚号也发生事故,造成伤亡。

冥王星是太阳系内距离太阳最远的行星,总是显得十分神秘。而新地平线号探测器用了
9 年时间,终于在 2015 年 7
月份到达冥王星轨道,提供了大量与其有关的数据,足够研究人员研究许多年。

回看历史,NASA多次在截止日期到来之时没有完成任务,有时预算严重超支,这些都招来不少批评。比如将哈勃太空望远镜送往太空,成本居然达到最初预算的10倍还要多,因为镜片受损,它传回的照片相当模糊。幸好,最终NASA修复损伤,到了今天,哈勃还在继续向地球传送清晰的照片。

哈勃太空望远镜

詹姆斯•韦伯太空望远镜(James Webb Space
Telescope)是哈勃太空望远镜的接班人,它也陷入拖延和超支的泥沼无法自拔。

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最近在干什么

哈勃太空望远镜是美国宇航局、欧洲航天局以及太空望远镜科学协会联合推出的项目,自从
1990
年被发射到低地轨道上以来,为我们提供了大量广袤宇宙的壮观图片。包括这张五彩星团
Westerlund 2,这是 2015 年为庆祝哈勃望远镜升空 25 岁生日发布的。

任何时候,NASA都有许多项目、任务和研究工作要做,或者工作进入不同的阶段。眼下,Juno探测器正在对木星进行调查,好奇号还在火星上漫游,最近,NASA又发射帕克太阳探测器(Parker
Solar
Probe),它正在飞往太阳的路上,奥西里斯王号(OSIRIS-Rex)探测器正在朝着小行星贝努(Bennu)前进,NASA还在开发超音速飞机,9月15日,NASA准备发射一枚卫星,用来观测地球海冰和冰原。

旅行者号探测器

国际空间站还在运转,下一代火箭正在研发,未来还会有一些大计划。

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特朗普没有给NASA设定新目标吗

新地平线号探测器用了 9
年时间才到达冥王星轨道,而旅行者号探测器却携带着有关人类的信息和收集数据的工具在太阳系中漫游了数十年。美国宇航局
1977 年发射了 2 个旅行者号探测器。到 2012
年,旅行者一号的数据显示,它已经离开太阳系,进入了星际空间。它也是首个人类制造的物体进入星际空间。

在特朗普上台之前,NASA正在朝着一个新目标前进:2035年左右时,将人类送上火星。随后,白宫发布三项太空政策,给联邦政府太空部门的工作指明方向,当中涉及到NASA。第一项指令表明,NASA的目标仍然指向火星,同时先要将人类再次送到月球。

开普勒号太空船

最近,美国副总统Mike Pence和NASA主管Jim
Bridenstine不断强调说,他们的计划是在月球轨道上建一个太空间,这样就可以在月球附近有一个全新的永久驻点。然后以月球作为中间站,前往红色星球火星。

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NASA和私营企业谁将宇航员送到月球和火星

开普勒号太空船发射于 2009 年 3
月份,围绕太阳轨道运行,同时扫描整个天空,以搜寻可能存在生命的系外行星。这些行星都是类似地球的岩石行星,体积与地球相当,与其所旋转的恒星距离适当,行星表面可能存在液态水。到目前为止,开普勒号已经发现
4696 个“可疑目标”,其中 2330 颗行星已被证明能够满足上诉要求。

现在还不清楚,可能它们都会做。2号指令说,要提高商务企业在太空项目中的地位,NASA重返月球的项目可能会与私营企业合作,比如与Moon
Express合作。

火星探测器

未来,当NASA将宇航员送往国际空间站时,会更加依赖商业公司,也就是SpaceX和波音。终止太空梭计划(Space
Shuttle
program)之后,NASA用俄罗斯火箭将宇航员送往国际空间站。近几年来,SpaceX一直在帮助NASA将货物送到国际空间站。

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